De nouvelles découvertes redéfinissent l'histoire d'Angkor Vat

De nouvelles découvertes redéfinissent l'histoire d'Angkor Vat

Le temple d'Angkor Wat était beaucoup plus grand et plus complexe qu'on ne le pensait auparavant, ont découvert les archéologues de l'Université de Sydney.

Le professeur Roland Fletcher de l'Université de Sydney et le Dr Damian Evans dirigent le projet Greater Angkor au Cambodge, une importante collaboration de recherche internationale qui utilise la technologie de balayage laser aéroporté (LiDAR), un radar à pénétration de sol et des fouilles ciblées pour cartographier le grand temple préindustriel .

Le paysage d'Angkor Wat redéfini – structure mystérieuse

L'équipe a découvert que le complexe d'Angkor Wat était bien plus grand que prévu, comportait plus de composants que prévu et était délimité sur son côté sud par une structure unique et massive.

"Cette structure, qui a des dimensions de plus de 1500m × 600m, est la découverte la plus frappante associée à Angkor Wat à ce jour. Sa fonction reste inconnue et, à ce jour, elle n'a pas d'équivalent connu dans le monde angkorien", a déclaré le professeur Fletcher, du Département d'archéologie de l'Université.

L'équipe a également découvert qu'Angkor Wat comprend tout un ensemble de « tours » enterrées construites et démolies pendant la construction et l'utilisation initiale du temple principal, des vestiges de ce que l'on pense être un sanctuaire utilisé pendant la période de construction.

  • Les mystères d'Angkor Vat
  • 90 000 photos panoramiques donnent vie aux sites antiques du Cambodge sur Google Street View
  • La technologie laser révèle de nouvelles fonctionnalités surprenantes à Angkor
  • Un équipement de haute technologie mène à la découverte de la cité perdue dans la jungle cambodgienne

Vue d'ensemble d'Angkor Wat montrant la relation entre les « tours » enterrées et la position du temple principal d'Angkor Wat (par Sonnemann et base d'images avec l'aimable autorisation de l'ETH Zurich).

Les routes et les maisons font allusion au rôle des travailleurs

Les zones entourant Angkor Wat ont longtemps été considérées comme des enceintes sacrées ou des « cités-temples ». Cependant, la recherche a révélé des preuves d'une occupation résidentielle à faible densité dans la région, y compris une grille de routes, d'étangs et de monticules, éventuellement utilisés par les personnes desservant le temple.

"Cela remet en question notre compréhension traditionnelle de la hiérarchie sociale de la communauté d'Angkor Wat et montre que l'enceinte du temple, délimitée par des douves et des murs, n'était peut-être pas l'apanage exclusif des riches ou de l'élite sacerdotale", a déclaré le Dr Fletcher.

Mur autour du complexe d'Angkor Vat ( David Brotherson, Antiquité )

Les fortifications offrent des indices sur la disparition d'Angkor

L'équipe a également découvert qu'Angkor Wat a été fortifié avec des structures en bois à un moment donné de son histoire. Le Dr Fletcher a déclaré que les résultats révèlent comment Angkor Wat a peut-être fait sa dernière tentative de défense.

"Angkor Wat est le premier et le seul exemple connu d'un temple angkorien systématiquement modifié pour être utilisé à des fins défensives", a-t-il déclaré.

"Les preuves disponibles suggèrent qu'il s'agissait d'un événement tardif dans l'histoire d'Angkor, soit entre 1297 et 1585 après JC, avec d'autres ouvrages défensifs autour d'Angkor, soit peut-être entre 1585 et 1630 après JC, représentant une dernière tentative de défendre Angkor contre les l'influence croissante de [la ville voisine] Ayutthaya. L'une ou l'autre date fait des défenses d'Angkor Vat l'une des dernières constructions majeures à Angkor et est peut-être indicative de sa fin. »

Les dernières découvertes de l'équipe sont publiées dans le numéro de ce mois-ci de la revue Antiquité.

Vue aérienne d'Angkor Vat

Explorez les temples d'Angkor au Cambodge avec Google Maps

Image vedette : Angkor Wat au coucher du soleil ( Jonjon Pascua / Flickr )

Par : April Holloway

Source : Université de Sydney. "De nouvelles découvertes redéfinissent l'histoire d'Angkor Vat." ScienceDaily. ScienceDaily, 9 décembre 2015. www.sciencedaily.com/releases/2015/12/151209105216.htm


    Révélé : les vastes cités médiévales du Cambodge cachées sous la jungle

    Les archéologues au Cambodge ont trouvé plusieurs villes médiévales auparavant non documentées non loin de l'ancienne ville-temple d'Angkor Wat, peut révéler le Guardian, dans des découvertes révolutionnaires qui promettent de renverser les hypothèses clés sur l'histoire de l'Asie du Sud-Est.

    L'archéologue australien Dr Damian Evans, dont les découvertes seront publiées dans le Journal of Archaeological Science lundi, annoncera que la technologie de pointe de balayage laser aéroporté a révélé plusieurs villes âgées de 900 à 1 400 ans sous le sol de la forêt tropicale, dont certaines rivaliser avec la taille de la capitale du Cambodge, Phnom Penh.

    Certains experts pensent que les données récemment analysées - capturées en 2015 lors de la plus vaste étude aéroportée jamais entreprise par un projet archéologique, couvrant 734 miles carrés (1 901 km carrés) - montrent que les villes colossales et densément peuplées auraient constitué le plus grand empire sur terre à son apogée au XIIe siècle.

    Evans a déclaré: «Nous avons découvert des villes entières sous la forêt dont personne ne savait qu'elles étaient là - à Preah Khan de Kompong Svay et, il s'avère, nous n'avons découvert qu'une partie de Mahendraparvata sur Phnom Kulen [dans l'enquête de 2012] … cette fois nous avons tout obtenu et c'est gros, la taille de Phnom Penh gros.

    Chercheur à l'École française d'Extrême-Orient (EFEO) de Siem Reap et architecte de la Cambodian Archaeological Lidar Initiative (Cali), Evans s'exprimera lundi à la Royal Geographic Society de Londres sur les résultats.

    Evans a obtenu un financement du Conseil européen de la recherche (ERC) pour le projet, sur la base du succès de sa première enquête lidar (détection et télémétrie par la lumière) au Cambodge en 2012. Cela a permis de découvrir un paysage urbain complexe reliant des villes-temples médiévales, telles que Beng Mealea et Koh Ker, à Angkor, et a confirmé ce que les archéologues soupçonnaient depuis longtemps, qu'il y avait une ville sous le mont Kulen. Ce n'est que lorsque les résultats de l'enquête significativement plus vaste de 2015 ont été analysés que la taille de la ville est devenue apparente.

    Cette enquête a révélé un éventail de découvertes, y compris des systèmes d'approvisionnement en eau élaborés qui ont été construits des centaines d'années avant que les historiens ne croient que la technologie existait. Les résultats devraient remettre en question les théories sur la façon dont l'empire khmer s'est développé, a dominé la région et a décliné vers le XVe siècle, ainsi que le rôle du changement climatique et de la gestion de l'eau dans ce processus.

    "Notre couverture des capitales post-angkoriennes fournit également de nouvelles informations fascinantes sur l'effondrement d'Angkor", a déclaré Evans. « Il y a une idée selon laquelle les Thaïlandais ont envahi et tout le monde a fui vers le sud – cela ne s’est pas produit, il n’y a pas de villes [révélées par l’enquête aérienne] vers lesquelles ils se sont enfuis. Cela remet en question toute la notion d'effondrement angkorien.

    Les ruines du temple d'Angkor, qui s'étendent sur le parc archéologique d'Angkor, protégé par l'Unesco, sont la première destination touristique du pays, la principale ville-temple, Angkor Wat, apparaissant sur le drapeau national cambodgien. Considéré comme l'agglomération urbaine la plus étendue de l'époque préindustrielle et doté d'un système de gestion de l'eau très sophistiqué, le déclin supposé d'Angkor a longtemps occupé les archéologues.

    Les nouvelles villes ont été découvertes en tirant des lasers au sol depuis un hélicoptère pour produire des images extrêmement détaillées de la surface de la Terre. Evans a déclaré que les scanners laser aéroportés avaient également identifié un grand nombre de motifs géométriques mystérieux formés à partir de remblais de terre, qui auraient pu être des jardins.

    Les experts du monde archéologique s'accordent à dire qu'il s'agit des découvertes archéologiques les plus importantes de ces dernières années.

    Michael Coe, professeur émérite d'anthropologie à l'Université de Yale et l'un des archéologues les plus éminents au monde, est spécialisé dans Angkor et la civilisation khmère.

    "Je pense que ces découvertes laser aéroportées marquent la plus grande avancée au cours des 50 ou même 100 dernières années de notre connaissance de la civilisation angkorienne", a-t-il déclaré depuis Long Island aux États-Unis.

    Il y a une ville inconnue sous le mont Kulen. Photographie : Terence Carter

    « J'ai vu Angkor pour la première fois en 1954, lorsque je me suis interrogé sur les magnifiques temples, mais rien ne nous disait qui avait vécu dans la ville, où ils avaient vécu et comment une culture aussi incroyable était soutenue. Pour un visiteur, Angkor n'était rien d'autre que des temples et des rizières.

    Charles Higham, professeur de recherche à l'Université d'Otago à Dunedin, en Nouvelle-Zélande, et le principal archéologue de l'Asie du Sud-Est continentale, a déclaré qu'il s'agissait de l'article le plus passionnant dont il se souvenait avoir lu.

    "J'ai visité tous les sites décrits et d'un coup, ils prennent vie … c'est comme si une lumière vive avait été allumée pour illuminer le précédent voile sombre qui couvrait ces grands sites", a déclaré Higham. « Personnellement, c'est merveilleux d'être en vie alors que ces nouvelles découvertes sont faites. Émotionnellement, je suis abasourdi. Intellectuellement, je suis stimulé.

    David Chandler, professeur émérite à l'Université Monash de Melbourne, en Australie, le plus grand expert de l'histoire du Cambodge et auteur de plusieurs livres et articles sur le sujet, a déclaré que le travail était passionnant et a crédité Evans et ses collègues de « réécrire l'histoire ».

    Chandler a déclaré qu'il pensait que cela ouvrirait une série de perspectives qui aideraient les gens à en savoir plus sur la civilisation angkorienne et sur la façon dont elle s'est épanouie et s'est finalement effondrée.

    « Il faudra du temps pour que leurs découvertes révolutionnaires se retrouvent dans les guides touristiques, les guides touristiques et les histoires publiées », a déclaré Chandler. "Mais leur succès à ramener des centaines de personnes anonymes, ordinaires et parlant le khmer dans le passé du Cambodge est un pas de géant pour quiconque essaie de faire face à l'histoire cambodgienne."

    David Kyle, archéologue et anthropologue écologique a mené des projets à Phnom Kulen, l'emplacement des plus grandes découvertes, l'immense ville de Mahendraparvata, de la taille de Phnom Penh, sous le sol de la forêt.

    Il a déclaré que « les résultats de l'enquête ont révolutionné notre compréhension et nos approches. Il est impossible de ne pas être excité. Cela facilite un changement de paradigme dans notre compréhension de la complexité, de la taille et des questions auxquelles nous pouvons répondre. »

    Alors que l'enquête de 2012 a identifié un paysage tentaculaire et très urbanisé dans le Grand Angkor, y compris plutôt « spectaculairement » dans la zone « centre-ville » de la ville-temple d'Angkor Vat, le projet de 2015 a révélé un modèle similaire d'urbanisme tout aussi intense dans des sites archéologiques reculés. ruines, y compris les sites pré- et post-angkoriens.

    Le Dr Peter Sharrock, qui fait partie du conseil d'administration de l'Asie du Sud-Est à la School of Oriental and African Studies de l'Université de Londres et a un lien de longue date avec le Cambodge, a déclaré que les résultats montraient « des données claires pour la première fois de populations denses installées dans et autour tous les anciens temples khmers ».

    "Ce paysage urbain et rural, relié par des réseaux de routes et de canaux, semble maintenant avoir constitué le plus grand empire de la planète au XIIe siècle", a déclaré Sharrock.

    Evans, dont le domaine est une salle climatisée remplie d'ordinateurs au centre archéologique français de Siem Reap, plutôt que des tranchées de terre lors de fouilles éloignées, est modeste quant à ses réalisations et n'hésite pas à créditer ses collègues du projet Cali.

    Une scène de combat représentée en détail dans les bas-reliefs du complexe du temple de Banteay Chhmar. Photographie : Terence Carter

    Il a dit qu'il croyait que les découvertes bouleverseraient complètement de nombreuses hypothèses sur l'empire khmer. Il espérait également que cela ramènerait l'étude des personnes sur le devant de la scène.

    Coe, qui s'est rendu dans de nombreux endroits couverts par l'enquête et a vu les images, a déclaré que si l'enquête de 2012 à Phnom Kulen a démontré ce que la technologie pouvait faire - "elle pourrait regarder à travers la jungle dense couvrant ces collines et révéler un ville inattendue qui a précédé Angkor elle-même » - l'enquête de 2015 a pris cela dans de nouvelles dimensions.

    Ce point de vue était partagé par le Dr Mitch Hendrickson, directeur du projet des industries d'Angkor et professeur adjoint au département d'anthropologie de l'Université de l'Illinois. Il a déclaré que l'enquête initiale avait été "un bond en avant incroyable" dans la capacité des archéologues à tout voir pour la première fois et avait été "un changement majeur" dans la compréhension de la façon dont le peuple angkorien khmer a construit, modifié et vécu dans ses villes. Mais il a été « abasourdi » par la deuxième enquête.

    « Les résultats pour Preah Khan de Kompong Svay sont vraiment remarquables et sont sans doute le joyau de la couronne de cette mission. Le lidar nous montre qu'il y avait beaucoup, beaucoup plus », a déclaré Hendrickson, faisant référence à une configuration communautaire à part entière qui était auparavant inconnue. «C’est à la fois humiliant et excitant. Il y a tellement de nouvelles découvertes fantastiques.

    "Nous savions que Preah Khan de Kompong Svay était important avant le lidar - c'est le plus grand complexe jamais construit pendant la période angkorienne à 22 km², il est directement relié à Angkor par une route principale équipée d'infrastructures, et a probablement joué un rôle dans faciliter l'approvisionnement en fer de la capitale.

    L'équipe de l'École Française d'Extrême-Orient de Siem Reap regarde un plan du site. Photographie : Terence Carter

    "Les nouveaux résultats suggèrent qu'il a peut-être été plus important que de nombreux temples construits à Angkor et qu'il avait une population de taille décente qui le soutenait." Dr Martin Polkinghorne, chercheur au département d'archéologie de l'Université Flinders d'Adélaïde qui dirige un projet de recherche conjoint sur Longvek et Oudong, les capitales post-angkoriennes, a déclaré que son équipe utiliserait les données lors des fouilles prévues jusqu'en 2019 pour comprendre les villes.

    "Le déclin d'Angkor est l'un des événements les plus importants de l'histoire de l'Asie du Sud-Est, mais nous n'avons pas de date précise pour l'événement", a déclaré Polkinghorne. « En utilisant le lidar pour guider les fouilles sur les capitales du Cambodge qui ont suivi, nous pouvons déterminer quand les rois d'Angkor se sont déplacés vers le sud et clarifier la fin d'Angkor.


    Les Européens ont été déconcertés pendant des siècles par ce qu'ils ont trouvé à Angkor

    Au moment de la visite de Madelena, le puissant empire khmer qui avait construit Angkor et son temple dédié à Vishnu - pris par les visiteurs encore aujourd'hui pour une ville fortifiée et dominée - était tombé. Trois siècles plus tard, les Européens ont été déconcertés par ce qu'ils ont trouvé à Angkor. Henri Mouhout, un jeune naturaliste et explorateur français décédé ici en 1861 et dont les écrits, publiés à titre posthume, ont encouragé des vagues successives d'archéologues au Cambodge à la recherche d'une ancienne civilisation perdue, n'a pu faire ni tête ni queue de ce qu'il a vu.

    Angkor Wat est le plus grand complexe religieux au monde, couvrant un espace de 500 acres (2 km²) - il a été initialement construit comme un temple hindou pour honorer Vishnu (Crédit : Alamy)

    « L'un de ces temples, rival de celui de Salomon et érigé par un ancien Michel-Ange, pourrait prendre une place honorable à côté de nos plus beaux édifices », écrit-il. "C'est plus grand que tout ce que la Grèce ou Rome nous a laissé, et présente un triste contraste avec l'état de barbarie dans lequel la nation est maintenant plongée."

    Il semblait inconcevable à Mouhout que les Khmers « barbares » aient pu construire Angkor Vat, sans parler des autres temples et palais répartis autour de quelque 500 acres (2 km²). Mais, les Khmers ont construit Angkor Wat au zénith de leur empire autrefois dynamique qui, fondé en 802, est tombé en 1431 lorsque le royaume rival d'Ayutthaya (thaïlandais) au nord a saccagé Angkor. Le siège du royaume khmer restant a déménagé à Phnom Penh, la capitale du Cambodge aujourd'hui.

    Bloqué dans la jungle

    Bien qu'Angkor Wat et ses villes, temples, réservoirs, terrasses, piscines et palais qui l'accompagnent aient été une attraction touristique magnétique du 21e siècle - quand je suis venu ici au milieu des années 90, j'aurais été l'un des quelque 7 500 visiteurs annuels l'année dernière, il y avait 2,5 millions, très nombreux de Chine.


    Les sites antiques récemment découverts en Grande-Bretagne

    La technologie Lidar a révélé une toute nouvelle chronologie de l'occupation humaine à travers le Royaume-Uni, des tumulus préhistoriques aux routes romaines cachées en passant par les fermes médiévales.

    Aujourd'hui, Bodmin Moor, dans le nord-est des Cornouailles, est l'une des régions sauvages les plus époustouflantes de Grande-Bretagne, où de hautes landes couvertes de bruyère et ponctuées d'affleurements de granit sont coupées de gorges de rivière abruptes et de forêts isolées. Ce n'est pas un endroit que vous associeriez à une grande activité humaine : les résidents qui semblent le plus à l'aise ici sont les chevaux sauvages de la région. Seul un groupe de cercles de pierres et d'étranges formations rocheuses &ndash leurs origines mystérieuses et leurs objectifs perdus dans la nuit des temps &ndash font allusion à la présence humaine passée.

    En un coup d'œil, vous pouvez voir toute l'histoire de la race humaine dans ce domaine

    Mais les découvertes archéologiques faites cette année transforment les perceptions de Bodmin et de la vallée voisine de Tamar ainsi que de sa sœur sauvage de Dartmoor, dans le Devon. Cette archéologie, cependant, n'a pas impliqué la technique à l'ancienne de racler lentement le sol pour remonter les siècles. Aujourd'hui, des découvertes qui changent l'histoire sont faites de manière très moderne : par balayage laser.

    Au cours des derniers mois, les archéologues se sont penchés sur des analyses Lidar (Light Detection and Ranging) de haute technologie pour découvrir une toute nouvelle chronologie de l'occupation humaine à travers ce paysage, des tumulus préhistoriques aux routes romaines cachées et, peut-être le plus intrigant, des centaines de fermes et établissements médiévaux auparavant insoupçonnés.

    Lidar fournit des scans haute résolution d'un paysage depuis les airs en lançant une succession rapide d'impulsions laser au sol depuis un avion, un hélicoptère ou un drone et en mesurant la façon dont elles se réfléchissent. Les différences de temps de retour et de longueurs d'onde sont ensuite utilisées pour créer des cartes numériques 3D précises du terrain. Développé pour la première fois dans les années 1960, l'une des premières utilisations de Lidar a été de cartographier la surface de la Lune lors de la mission Apollo 15 de 1971.

    Au Royaume-Uni, l'utilisation principale du Lidar pendant des décennies était de recueillir des informations pour l'Agence pour l'environnement afin de lutter contre l'érosion côtière et les inondations fluviales intérieures. Mais la décision de rendre les données accessibles au public en 2015 a donné aux archéologues britanniques une nouvelle façon passionnante de repérer des caractéristiques historiques jusque-là inconnues juste sous la surface, telles que l'empreinte en ligne droite des anciennes routes romaines et des anciens forts de l'âge du fer.

    « Un mot est « transformatif » », a déclaré le Dr Christopher Smart, archéologue paysagiste à l'Université d'Exeter, qui a utilisé les analyses Lidar pour acquérir une compréhension radicale de l'activité humaine passée dans l'extrême ouest de l'Angleterre. &ldquoL'élément clé du Lidar est qu'il peut détecter de petits changements de topographie invisibles à l'œil nu au sol ou à partir d'un avion en utilisant la photographie standard. Ils ne seraient tout simplement pas récupérés par d'autres moyens.»

    Après avoir travaillé sur seulement un dixième des données Lidar disponibles, l'équipe de Smart&rsquos a découvert cette année environ 30 colonies insoupçonnées qui dateraient d'entre 300 avant JC et 300 après JC, ainsi que des centaines de fermes médiévales, des systèmes de terrain et des carrières, plus plus de 20 miles de voies romaines jusque-là inconnues. Ces découvertes révèlent une région bien plus occupée par l'activité humaine il y a deux millénaires qu'aucun expert ne le croyait auparavant.

    Même les sites que l'on croyait auparavant avoir renoncé à toutes leurs données historiques sont réévalués. « Presque partout où Lidar a été appliqué, nous avons vu des informations formidables, même dans des paysages tels que Stonehenge qui ont été très bien étudiés », a déclaré Rebecca Bennett, dont le cabinet de conseil Pushing the Sensors propose une formation Lidar. En associant Lidar à d'autres outils de haute technologie tels que des magnétomètres et des radars à pénétration de sol (GPR), les découvertes autour de Stonehenge incluent les restes d'un grand bâtiment en bois vieux de 6 000 ans qui serait lié à des enterrements et à des rituels, ainsi que des signes de jusqu'à 60 énormes piliers de pierre auparavant inconnus répartis sur une plage de 1,5 km bien plus étendue que le cercle de pierre unique emblématique d'aujourd'hui.

    De nombreuses autres découvertes devraient arriver une fois que l'Agence pour l'environnement aura terminé son programme national Lidar qui vise à analyser l'ensemble de l'Angleterre d'ici la mi-2021. &ldquoLes archéologues trouveront de nouveaux sites dans tous les domaines,&rdquo a déclaré Smart. &ldquoJ'attends avec impatience des données pour le sud de l'Angleterre, afin d'explorer le potentiel de vestiges inconnus associés aux campagnes militaires romaines vers l'ouest dans la seconde moitié des années 40 après JC. Une autre utilisation importante des données Lidar consistera à cartographier le paysage médiéval : les champs ouverts, les enclos couverts et les établissements humains dans la période 1100-1700. Nous pourrons reconstituer ces paysages du passé d'une manière inédite.&rdquo

    Les nouvelles découvertes de Lidar nous permettront d'étoffer notre image de la façon dont les Britanniques ont vécu pendant un millénaire, de la fin de l'époque romaine à l'époque médiévale. S'appuyant sur les travaux de Smart et d'autres relatés dans le livre de 2015 The Fields of Britannia, de nouvelles données fourniront de plus amples détails sur la continuité et l'évolution de l'utilisation des terres au cours des siècles après le départ des Romains et la Grande-Bretagne a commencé à se modeler à nouveau. Il espérait que les plus grands détails révélés par les scans Lidar du sud de l'Angleterre, montrant le modèle précis de l'agriculture et de la colonisation, augmenteraient notre compréhension de la façon dont la région la plus densément peuplée de la Grande-Bretagne a été fondée aujourd'hui et contrastent le développement dans le sud avec la recherche Smart&rsquos dans le lointain Ouest.

    Il peut détecter de fines modifications de topographie invisibles à l'œil nu au sol

    Au-delà du travail de l'Agence pour l'environnement, Lidar découvre un nombre vertigineux de découvertes inattendues au Royaume-Uni et à l'étranger. En 2019, par exemple, la BBC a rapporté comment les analyses Lidar par Historic Environment Scotland (HES) d'une seule île &ndash Arran dans le Firth of Clyde &ndash ont révélé environ 1 000 sites antiques insoupçonnés, des colonies néolithiques aux fermes médiévales. &ldquoAlors que cette technologie devient plus largement disponible, nous nous attendons à trouver des dizaines de milliers de sites plus anciens dans le reste de l'Écosse, fonctionnant à un rythme inimaginable il y a quelques années », a déclaré Dave Cowley, responsable de la cartographie archéologique rapide de la HES.

    Deux des atouts de Lidar&rsquos sont sa capacité à &ldquose&rdquo à travers la canopée des arbres, ainsi qu'à générer des scans rapides de vastes zones qui pourraient autrement prendre des années d'exploration au sol. Cela a radicalement changé la compréhension des sites entourés de jungle à travers le monde, comme le vaste complexe de temples d'Angkor Wat au Cambodge, révélé par Lidar en 2016 comme étant entouré d'une ville ancienne maintenant disparue, comme le rapporte The Guardian.

    Ou prenez les chercheurs américains qui ont passé deux années éreintantes de travail au sol traditionnel sur le site préhispanique d'Angamuco au XIIe siècle dans le centre du Mexique, avant de se tourner vers Lidar en 2009. Une analyse Lidar qui n'a pris que 45 minutes a révélé plus de 20 000 éléments architecturaux sur une douzaine de kilomètres carrés. Les pyramides et les places ouvertes détectées dans huit zones à la périphérie de la ville ont instantanément révélé non seulement de nouveaux éléments clés d'une ville importante, mais aussi des sites insoupçonnés à explorer plus tard au niveau du sol.

    Pouvoir regarder à travers les obstacles feuillus n'est qu'une aubaine dans des endroits éloignés. Le lidar a joué un rôle crucial dans le projet Secrets of the High Woods, une initiative d'archéologie communautaire en cours visant à découvrir l'histoire cachée dans les bois du parc national des South Downs, dans le sud de l'Angleterre. En 2014, Lidar a scanné 305 km² au nord de Chichester (autrefois une ville romaine clé connue sous le nom de Noviomagus Reginorum). Une découverte majeure a été les traces claires en ligne droite d'une route romaine allant vers l'est le long de la plaine côtière du sud de l'Angleterre et une route dont les experts ont longtemps soutenu qu'elle devait exister, mais dont aucune trace n'avait été trouvée jusqu'à l'intervention de Lidar.

    Alors que les découvertes de l'ère romaine font régulièrement la une des journaux au Royaume-Uni, Lidar a également fait la lumière sur la façon dont la civilisation britannique s'est développée après le départ des soldats impériaux. L'une des principales découvertes faites cette année a eu lieu dans le nord de l'Écosse, où la topographie numérisée au laser a révélé des signes qu'un site de fortification du 4ème siècle appelé Tap O&rsquoNoth était au cœur de l'une des plus grandes colonies de Grande-Bretagne d'un peuple connu sous le nom de Pictes. S'adressant à BBC News, le chercheur en archéologie de l'Université d'Aberdeen, Gordon Noble, a déclaré que les découvertes bouleversaient "le récit de toute cette période". Loin d'être la petite colonie imaginée auparavant, les nouvelles données ont fourni la preuve qu'il s'agissait plutôt de l'une des plus grandes villes anciennes d'Écosse, abritant environ 4 000 personnes vivant dans 800 huttes.

    Pour Noble, le Tap O&rsquoNoth n'est que la dernière d'une série de découvertes sur l'ère picte en Écosse. "L'archéologie de la période picte est traditionnellement l'une des périodes les plus difficiles à trouver », a-t-il déclaré. &ldquoNotre projet Northern Picts a trouvé de nouveaux centres énergétiques pictes à Dunnicaer et Rhynie &ndash et a jeté un nouvel éclairage important sur des sites connus depuis des années, tels que Burghead et Mither Tap.&rdquo

    Nous nous attendons à trouver des dizaines de milliers d'autres sites antiques dans le reste de l'Écosse

    Le lidar offre également une merveilleuse opportunité aux amateurs de contribuer aux découvertes archéologiques en aidant les experts à se pencher sur des rames de données. Cette forme d'archéologie communautaire a pris tout son sens pendant le verrouillage du coronavirus, lorsque les équipes archéologiques n'ont pas pu se rendre sur les sites pour des fouilles au niveau du sol, mais les gens ont eu tout le temps de s'asseoir chez eux et de faire d'importants & ldquodigging & rdquo archéologiques avec leurs yeux.

    Smart, par exemple, s'est tourné vers des archéologues amateurs pendant Covid-19, lorsque les sites ont été fermés, pour examiner les scans Lidar de la vallée de Tamar dans le sud de l'Angleterre. Cela a révélé de nouveaux sites historiques dans des endroits comme Bodmin Moor.

    &ldquoI&rsquom heureux que nous puissions continuer à faire des recherches dirigées par des bénévoles en ces temps troublants », a déclaré Smart. &ldquoAu rythme actuel, nous nous attendons à ce que [les chercheurs bénévoles] reconnaissent des centaines de nouveaux sites archéologiques dans les mois à venir.&rdquo

    Bennett est d'accord. &ldquoLidar a permis d'élargir l'accès aux paysages archéologiques grâce à des projets communautaires, des South Downs à la vallée de Darent et aux niveaux de Gwent,», a-t-elle déclaré. Les projets actuels à la recherche de bénévoles pour la lecture de cartes Lidar, a déclaré Bennett, sont le portail Lidar de Kent et les balises Chilterns du passé. Elle sélectionne également des opportunités, qu'il s'agisse de regarder des analyses de haute technologie à l'intérieur ou des travaux de terrain à l'ancienne, pour les archéologues amateurs à travers le Royaume-Uni via Dig Ventures.

    "En fait, tout est question de personnes", a déclaré Anne Bone, responsable du patrimoine culturel à la South Downs National Park Authority. &ldquo&rsquo&rsquo analysant le paysage &ndash mais c&rsquo&rsquo les choses que les gens ont faites dans le paysage. En un coup d'œil sur l'une de ces cartes Lidar, vous pouvez voir toute l'histoire de la race humaine dans cette région.&rdquo

    Le tout sans même se salir les mains.

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    En photos : de superbes découvertes à Angkor Vat

    Les archéologues ont fait plusieurs découvertes étonnantes dans le temple du XIIe siècle appelé Angkor Wat au Cambodge. Les tours enterrées et les énormes spirales faites de sable ne sont que quelques-uns des secrets révélés par l'ancien monument. Voici un aperçu de certaines de leurs découvertes. [Lire l'histoire complète sur les découvertes d'Angkor Wat]

    Mystère et beauté

    Dans une série d'articles publiés récemment dans la revue Antiquity, des chercheurs décrivent leurs découvertes à Angkor Wat, un temple construit au XIIe siècle et dédié au dieu Vishnu. Plus tard, il a été converti en un temple bouddhiste.

    Les nouvelles découvertes comprennent une structure massive - près d'un mile de long - qui contient des conceptions rectispirales. Les découvertes incluent également les restes de huit tours qui pourraient avoir fait partie d'un sanctuaire utilisé pendant la construction d'Angkor Wat.

    L'image montre Angkor Wat depuis l'ouest. (Image avec l'aimable autorisation de Mike Coe)

    Aspect distinct

    Les restes de la structure avec la conception en spirale peuvent être vus sur cette image. L'image a été prise à l'aide d'une technologie de balayage laser connue sous le nom de LiDAR. Il permet de détecter les structures sous la végétation et les aménagements modernes (qui sont surlignés en rouge).

    La structure est faite de sable et mesure environ 1 500 mètres sur 600 mètres (environ 1 mile sur 1 970 pieds) et son objectif est inconnu. (Image avec l'aimable autorisation du Khmer Archaeology Lidar Consortium, KALC)

    Regarder des vies disparues depuis longtemps

    Les images LiDAR ont permis aux archéologues de détecter de nouvelles structures, notamment les vestiges de résidences et de piscines utilisées par ceux qui desservaient Angkor Vat. Ils ont également détecté des restes de la grande ville d'Angkor. (Image avec l'aimable autorisation du Khmer Archaeology Lidar Consortium, KALC)

    Découvertes inattendues

    Les archéologues ont également rapporté dans la revue Antiquity qu'ils avaient découvert les restes de huit tours près de la porte ouest d'Angkor Vat. L'emplacement de la tour reste peut être vu dans cette image. Certaines des tours semblent former des motifs carrés et peuvent avoir été utilisées pour soutenir un sanctuaire utilisé lors de la construction d'Angkor Wat. (Image de Till Sonnemann et base d'images avec l'aimable autorisation de l'ETH Zurich)

    Tradition et technologie

    Les restes des tours ont été découverts en utilisant une combinaison de radar à pénétration de sol et d'excavation. Cette image montre un radar à pénétration de sol en cours d'exécution à Angkor Wat. (Image avec l'aimable autorisation de Till Sonnemann)

    Sortir avec l'ancien

    Les fouilles ont été utilisées pour étudier les vestiges des tours aujourd'hui enterrées. Les tours semblent avoir été démolies quelque temps après le début de la construction de la porte ouest d'Angkor Wat. (Image avec l'aimable autorisation de Till Sonnemann)

    Créations uniques

    Cette image illustre une autre caractéristique intéressante à Angkor Wat : les ombres en forme des tours centrales d'Angkor Wat produites par le soleil de fin d'après-midi qui brillait à travers des piliers sculptés dans les fenêtres des galeries. Cet effet a été noté dans un article de l'Antiquité. (Image avec l'aimable autorisation de Christophe Pottier)


    De nouvelles découvertes redéfinissent l'histoire d'Angkor Vat - Histoire

    De nouvelles découvertes faites avec une technologie d'imagerie avancée indiquent que le complexe d'Angkor Wat pourrait être beaucoup plus grand qu'on ne le croyait auparavant. De wikipedia.org

    Une équipe d'archéologues a découvert un certain nombre de tours enterrées et les restes d'une énorme structure de fonction inconnue près du Cambodge et d'Angkor Wat, le plus grand monument religieux du monde. Les découvertes, qui incluent également ce qui semble être des structures résidentielles et des fortifications en bois, suggèrent que l'ancien complexe bouddhiste est beaucoup plus vaste qu'on ne le pensait auparavant.

    Couvrant une superficie de plus de 400 acres, le complexe d'Angkor Wat est l'un des sites archéologiques les plus importants d'Asie du Sud-Est. C'est le site le plus connu du parc archéologique forestier d'Angkor, un site protégé du patrimoine mondial de l'UNESCO s'étendant sur 154 miles carrés dans la province septentrionale du Cambodge de Siem Reap. The area also contains the remains of various capitals of the Khmer Empire dating from the 9th&ndash15th centuries, including the Bayon Temple at Angkor Thom.

    A team of researchers led by Prof. Roland Fletcher and Dr. Damian Evans from Australia&rsquos University of Sydney surveyed the area using ground-penetrating radar, airborne laser scanning (LiDAR) technology, and targeted excavation, as part of the Angkor Research Program. The team&rsquos discoveries include an ensemble of eight buried towers built and later demolished during the construction of the main temple, part of the remains of what is thought to have been a shrine used during the construction.

    Using LiDAR technology and ground-penetrating radar, researchers mapped eight buried towers on the grounds of Angkor Wat, indicated in bright yellow. From dailymail.co.uk

    Speaking of the largest discovery, notable not only for its size, but also for featuring large rectangular spiral structures built out of sandstone and laterite, Fletcher said, &ldquoThis structure, which has dimensions of more than 1500m by 600m [1,640 by 656 yards], is the most striking discovery associated with Angkor Wat to date. Its function remains unknown and, as yet, it has no known equivalent in the Angkorian world.&rdquo (The University of Sydney)

    The team also found wooden fortifications built late in Angkor Wat&rsquos history, offering insights into how the temple may have been converted into a defensive stronghold against incursions by the powerful kingdom of Ayutthaya in present-day Thailand.

    &ldquoAngkor Wat is the first and only known example of an Angkorian temple being systematically modified for use in a defensive capacity,&rdquo said Fletcher. &ldquoThe available evidence suggests it was a late event in the history of Angkor, either between AD 1297 and 1585, or perhaps sometime between AD 1585 and the 1630s. Either date makes the defenses of Angkor Wat one of the last major constructions at Angkor and is perhaps indicative of its end.&rdquo (The University of Sydney)

    The LiDAR survey revelations also challenge previous theories about the area surrounding the main temple of Angkor Wat, which was generally assumed to have been used as sacred &ldquotemple-cities&rdquo for monastic communities. There is now evidence of low-density residential structures, including a network of roads, ponds, and mounds that may have been used by people tasked with servicing the temple.

    The archaeologists have uncovered a huge sandstone structure, which they describe as "the most striking discovery associated with Angkor Wat to date.” From dailymail.co.uk

    &ldquoThis challenges our traditional understanding of the social hierarchy of the Angkor Wat community and shows that the temple precinct, bounded by moat and wall, may not have been exclusively the preserve of the wealthy or the priestly elite,&rdquo said Fletcher. (The University of Sydney)

    Angkor Wat was initially designed and constructed as a Hindu temple in the first half of the 12th century, during the reign of Suryavarman II (r. c. 1113­&ndash50), before becoming a Buddhist temple toward the end of the century. Before the end of the 15th century, the expanding kingdom of Ayutthaya launched several attacks on Angkor, then one of the great powers in the region, leading to a gradual diminishment of Angkor's influence on the Chao Phraya River Plain.


    German author sheds new light on recent history of Angkor Wat

    Professor Michael Falser from the Institute of European Art History at Heidelberg University in Germany published a history of Angkor Wat earlier this year titled Angkor Wat: A Transcultural History of Heritage.

    The intention of the 1,200-page book, according to Falser, is to shed light on the various iterations of the temple throughout a complicated modern history.

    The book has two volumes, Angkor Wat in France: from plaster casts to exhibition in pavilions et Angkor Wat in Cambodia: from jungle to global icon.

    He told The Post that the book intends to analyse the modern period of Angkor Wat as a “global icon of cultural heritage”, a period that spans 150 years from the 19th to 21st centuries and which unfolded as an entangled and shared history between Europe and Asia.

    Angkor in France reconceptualises the French-colonial discovery of the temple in the 19th century until its replica exhibitions in Marseille and Paris from 1867 to 1937.

    Angkor Wat in Cambodia covers the various on-site restoration efforts inside the Angkor Archaeological Park from 1907 until 1970 and other important historical time frames until today.

    The book contains more than 1,400 black-and-white and colour illustrations of historic photographs, architectural plans and media clips covering the multiple lives of Angkor Wat over the 150-year-long period from the 1860s to the 2010s.

    Falser said he was trained as a preservation architect and architectural historian. He spent 10 years researching the book as a project leader with the Cluster of Excellence “Asia and Europe in a Global Context”, a research project at Heidelberg University.

    While he was studying art history and architecture, he visited Cambodia and Angkor for the first time in the late 1990s when the Kingdom was recovering from civil war.

    “I instantly fell in love with Cambodia, its charming people and impressive cultural heritage. However, I also saw that the dramatic history of the 19th and 20th centuries which affected Angkor as a site of religious veneration and cultural heritage until today,” he said.

    Falser said everyone knows today some bits and pieces of the French-colonial history such as the exaggerated story of the French “discovery of Angkor Wat in the jungle”.

    “It is astonishing that this 150-year-long story on how the site gradually mutated into a truly global icon of cultural heritage was never systematically written down. It is this book that presents this story for the first time in all its depth.

    “I hope that people, most importantly the younger Cambodian generation – but also international tourists from Tokyo to San Francisco – will see Angkor Wat differently after reading my book.

    “Yes, this architecture is undoubtedly a great masterpiece of Hindu and Buddhist architecture from the 12th century to the 15th century,” he said.

    He said the temple was also an aesthetic and physical product of heritage in the 19th and 21st centuries.


    Lost Glory

    Under constant attack by its neighbors, the Kingdom of Cambodia was in a weakened state by the 17th century. With little knowledge of the region’s history, the missionaries assumed that Angkor must have been built by another civilization.

    In fact, it is now believed Cambodia was once a major world power. A 2015 survey of the site has confirmed that colossal cities once lay near Angkor, and that Cambodia could well have been the largest empire on Earth in the 12th century.

    From the ninth century, under the Khmer dynasty, Cambodia built up an empire that covered swaths of what is now Thailand, Vietnam, and Laos. When the Khmer king Suryavarman II built the Angkor Wat temples in the 1100s, the empire was at the peak of its power. Angkor Wat, meaning “capital temple,” was sacred to the Hindu god Vishnu, and the complex’s architecture was greatly influenced by Indian style. In a sign of the region’s shifting religious loyalties, it was later adapted for Buddhist worship.

    In the 1400s, the empire declined. The city was partly abandoned and rapidly swallowed by vegetation. Hundreds of years later, its mystery gave rise to outlandish myths among the first Europeans who saw it: Spanish missionaries attributed it to leaders like Alexander the Great, while others theorized it had been built by Jews who had passed through the region before settling in China.


    The Lost City of Cambodia

    Jean-Baptiste Chevance senses that we’re closing in on our target. Paused in a jungle clearing in northwestern Cambodia, the French archaeologist studies his GPS and mops the sweat from his forehead with a bandanna. The temperature is pushing 95, and the equatorial sun beats down through the forest canopy. For two hours, Chevance, known to everyone as JB, has been leading me, along with a two-man Cambodian research team, on a grueling trek. We’ve ripped our arms and faces on six-foot shrubs studded with thorns, been savaged by red biting ants, and stumbled over vines that stretch at ankle height across the forest floor. Chevance checks the coordinates. “You can see that the vegetation here is very green, and the plants are different from the ones we have seen,” he says. “That’s an indication of a permanent water source.”

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    Temple of a Thousand Faces

    Seconds later, as if on cue, the ground beneath our feet gives way, and we sink into a three-foot-deep muddy pool. Chevance, a lanky 41-year-old dressed in olive drab and toting a black backpack, smiles triumphantly. We are quite possibly the first human beings to set foot in this square-shaped, man-made reservoir in more than 1,000 years. Yet this isn’t merely an overgrown pond we’ve stumbled into. It’s proof of an advanced engineering system that propelled and sustained a vanished civilization.

    The vast urban center that Chevance is now exploring was first described more than a century ago, but it had been lost to the jungle until researchers led by him and an Australian colleague, Damian Evans, rediscovered it in 2012. It lies on this overgrown 1,300-foot plateau, known as Phnom Kulen (Mountain of the Lychee fruit), northeast of Siem Reap. Numerous excavations as well as high-tech laser surveys conducted from helicopters have revealed that the lost city was far more sophisticated than anyone had ever imagined—a sprawling network of temples, palaces, ordinary dwellings and waterworks infrastructure. “We knew this might be out there,” says Chevance, as we roar back down a jungle trail toward his house in a rural village on the plateau. “But this gave us the evidence we were hoping for.”

    Phnom Kulen is only some 25 miles north of a metropolis that reached its zenith three centuries later—the greatest city of the Khmer Empire, and possibly the most glorious religious center in the history of mankind: Angkor, derived from the Sanskrit word nagara, or holy city, site of the famed temple Angkor Wat. But first there arose Phnom Kulen, the birthplace of the great Khmer civilization that dominated most of Southeast Asia from the 9th to the 15th centuries. The Khmer Empire would find its highest expression at Angkor. But the defining elements of Kulen—sacred temples, reflecting the influence of Hinduism, decorated with images of regional deities and the Hindu god Vishnu, and a brilliantly engineered water-supply system to support this early Khmer capital—would later be mirrored and enlarged at Angkor. By the 12th century, at Angkor, adherence to Buddhism would also put its own stamp on the temples there.

    Nothing ignites an archaeologist’s imagination like the prospect of a lost city. In the late 19th century, French explorers and scholars, pursuing fragmentary clues about the existence of Phnom Kulen, hacked their way through the jungles of Southeast Asia. Inscriptions found on temple doors and walls made mention of a splendid hilltop capital called Mahendraparvata (the mountain of the great Indra, king of the gods), and its warrior-priest monarch, Jayavarman II, who organized several independent principalities into a single kingdom in the beginning of the ninth century.

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    This story is a selection from the April issue of Smithsonian magazine

    Another French archaeologist, Philippe Stern, trekked to the top of the Phnom Kulen plateau in 1936, and in five weeks of excavations he and his co-workers uncovered the ruins of 17 Hindu temples, fallen carved lintels, statues of the Hindu god Vishnu, and remnants of a great stone pyramid. Stern believed that he had located Mahendraparvata. But the temples of Angkor, built on a more accessible flat plain and visible on a larger scale, were more compelling to archaeologists, and the excavations at Phnom Kulen never advanced much beyond Stern’s initial dig. Then came decades of neglect and horror.

    In 1965, at the height of the Vietnam War, Norodom Sihanouk allowed the North Vietnamese to set up bases inside Cambodia to attack the U.S.-backed South Vietnamese Army. Four years later, President Nixon escalated a secret bombing campaign of Cambodia, killing tens of thousands and helping to turn a ragtag group of Communist guerrillas into the fanatical Khmer Rouge. This radicalized army marched into Cambodia’s capital, Phnom Penh, in April 1975, declared the Year Zero, emptied out cities and herded millions into rice-growing communes. About two million people—nearly one-quarter of the population—were executed or died of starvation and disease before the Vietnamese toppled the Khmer Rouge in 1979. Phnom Kulen became the last sanctuary of the Khmer Rouge, and their leader, Pol Pot, known as Brother Number One. The last of the guerrillas didn’t surrender and descend from the plateau until 1998—Pol Pot died that year near the Thai border, not far from Phnom Kulen—leaving behind a traumatized population and a landscape strewn with unexploded ordnance.

    Chevance reached Phnom Kulen in 2000, while conducting research for advanced degrees in Khmer archaeology. “There were no bridges, no roads it was just after the end of the war,” Chevance says as we eat steamed rice and pork with members of his staff, all of us seated on the wood-plank floor of a traditional stilted house, their headquarters in Anlong Thom, a village on the plateau. “I was one of the first Westerners to go back to this village since the war began,” Chevance says. “People were, like, ‘Wow.’ And I had a coup de foudre—the feeling of falling in love—for the people, the landscape, the architecture, the ruins, the forest.”

    It wasn’t until 2012, though, that Chevance marshaled high-tech evidence for a lost city, after he teamed up with Evans, who is based in Siem Reap with the French School of Asian Studies. Evans had become fascinated by Lidar (for Light Detection and Ranging), which uses lasers to probe a landscape, including concealed structures. Mounted on a helicopter, the laser continually aims pulses toward the ground below, so many that a large number streak through the spaces between the leaves and branches, and are reflected back to the aircraft and registered by a GPS unit. By calculating the precise distances between the airborne laser and myriad points on the earth’s surface, computer software can generate a three-dimensional digital image of what lies below. Lidar had recently revealed details of the Mayan ruins of Caracol in Belize’s rainforest, and exposed La Ciudad Blanca, or The White City, a legendary settlement in the Honduran jungle that had eluded ground searches for centuries.

    The jungles of Kulen presented a problem, however: Rampant illegal logging of valuable hardwoods had stripped away much of the primary forest, allowing dense new undergrowth to fill in the gaps. It was unclear whether the lasers could locate enough holes in the canopy to penetrate to the forest floor. Despite skepticism, Evans, with help from Chevance, raised enough money to survey more than 90,000 acres in both Phnom Kulen and Angkor. “The whole thing was pulled together with chewing gum and duct tape,” Evans says.

    The ruins at Angkor Wat have been left pretty much as they were found when they were discovered in the 1860s. Here, a tree grows from the temple of Ta Prohm, which was constructed by Khmer King Jayavarman VII as a Buddhist monastery and university. (Chiara Goia) At its height in the late 12th and 13th centuries, Angkor Wat (seen here from the west) was a sprawling, sophisticated metropolis with an elaborate waterworks system. (Chiara Goia) On the Angkor plain, the tenth-century Prasat Pram temple lies in ruins. The entire site once housed 10,000 inhabitants. (Chiara Goia) Lintel at Prasat Pram (Chiara Goia) In 1860, when Henri Mouhot reached Angkor, he described the site and its sculptures as the “work of an ancient Michael Angelo.” (Chiara Goia) (Chiara Goia) The temple of Ta Prohm is popular with tourists because of the massive trees growing from its crumbling walls and the lush jungle setting. (Chiara Goia) The gate to Angkor Thom is evidence of Khmer grandeur. (Chiara Goia) The head of deity at Angkor Thom (Chiara Goia) Rong Chen temple (Chiara Goia) At Phnom Kulen, archaeologists excavated kiln-fired pottery, but many riches were looted centuries ago. (Chiara Goia) A ninth-century clay jar is a modest fragment from Kulen’s royal palace, the 74-acre complex in the heart of the city. (Chiara Goia) A Buddhist monk blesses a family at Angkor Wat. The temple complex is Southeast Asia’s most important religious center today. (Chiara Goia)

    In April 2012, Evans joined Lidar technicians as they flew in a helicopter at 2,600 feet in a crosshatch pattern over Phnom Kulen. About two months after the overflights, Evans, awaiting the processing of visual data they had collected, switched on his desktop. He stared “in astonishment,” he says, as the ghostly legendary kingdom resolved before his eyes into an intricate cityscape: remnants of boulevards, reservoirs, ponds, dams, dikes, irrigation canals, agricultural plots, low-density settlement complexes and orderly rows of temples. They were all clustered around what the archaeologists realized must be a royal palace, a vast structure surrounded by a network of earthen dikes—the ninth-century fortress of King Jayavarman II. “To suspect that a city is there, somewhere underneath the forest, and then to see the entire structure revealed with such clarity and precision was extraordinary,” Evans told me. “It was amazing.”

    Now the two archaeologists are using the Lidar images to understand how Mahendraparvata developed as a royal capital. The early water-management system they now saw in detail demonstrates how water was diverted to areas on the plateau that lacked a steady flow, and how various structures controlled supplies during rainless periods. “They employed a complex series of diversions, dikes and dams. Those dams are huge, and they required huge manpower,” Chevance says. At the dawn of the Khmer Empire, he goes on, “They were already showing an engineering capacity that translated into wealth and stability and political power.”

    The Lidar imagery also has revealed the presence of dozens of ten-foot-high, 30-foot-wide mounds in symmetrical rows on the jungle floor. Chevance and Evans at first speculated that they were burial sites—but, in succeeding excavations, they found no bones, ashes, urns, sarcophagi or other artifacts to support that hypothesis. “They were archaeologically sterile,” says Evans. “They are a mystery, and they may remain a mystery. We may never know what those things are.” Lidar surveys of Angkor also detected several mounds that are virtually identical to those at Phnom Kulen—just one of many startling similarities of the two cities. Indeed, as the archaeologists studied the images of Mahendraparvata, they realized with a flash of insight that they were looking at the template for Angkor.

    Chevance and I set out on dirt bikes, bouncing over rickety wooden bridges that cross silt-laden streams, groaning up steep hills and plunging down switchback trails hemmed in by dense stands of cashew trees (grown illegally in this reserve). In one large clearing we come across the discarded remnants of huge mahogany trees that have been felled with a chain saw, cut into pieces and dragged out in ox carts. Chevance suspects the culprit is an affluent resident in the village of Anlong Thom, but says that fingering him will be pointless. “We will send a report to a government minister, but nothing will change,” he says. “The rangers are on the take.”

    At the highest point on the plateau, Chevance leads me on foot up a slope to a monumental five-tiered platform made of sandstone and laterite (a rusty-red rock): the mountaintop pyramid of Rong Chen. The name translates as Garden of the Chinese, and refers to a local myth in which Chinese seafarers smashed their ship against the mountaintop at a time when an ocean supposedly surrounded the peak. It was here, in A.D. 802, according to an inscription in Sanskrit and ancient Khmer found in an 11th-century temple in eastern Thailand, that Jayavarman II had himself consecrated king of the Khmer Empire, at that time a dominion probably a bit smaller than contemporary Cambodia. And it was here, too, that the king created a cult of divinely ordained royal authority. More than 1,200 years later, in 2008, Chevance had arrived at the mountaintop with a team of 120 locally hired laborers. Government experts demined the area then the team began digging. The excavation suggested that it was the centerpiece of a royal metropolis—a conviction later confirmed by the Lidar overflights. “You don’t build a pyramid temple in the middle of nowhere,” Chevance tells me. “It’s an archaeological type that belongs to a capital city.”

    Braving leeches and cobras, JB Chevance plots ground findings to confirm results from the “biggest Lidar archaeological survey in the world.” (Chiara Goia)

    Today Rong Chen is a darkly numinous place, where the glories of an ancient Khmer civilization collide with the terrors of a modern one. Unexploded mines still lie buried here—the result of Khmer Rouge efforts to protect their mountain redoubt from assault. “We saw a few mines at the last moment when we were doing the excavations,” Chevance tells me, warning me not to venture too far from the pyramid. “Most of the villages on Phnom Kulen were mined. The road between the villages was mined.”

    The hilltop camp afforded the Communist fighters a sanctuary near the strategic city of Siem Reap, then in government hands, and served as the base from which the Khmer Rouge carried out acts of sabotage—including blocking a spillway that carried water from Phnom Kulen into the city. “They prevented water from reaching Siem Reap, and the Cambodian Army knew that.” The result, Chevance says, was that the mountain was bombed. “You can still find B-52 bomb craters here.”

    Chevance and I get back on our dirt bikes and bounce down a path to the best-preserved remnant of Jayavarman II’s capital: an 80-foot-high tower, Prasat O Paong (Temple of the Tree of the Small River), standing alone in a jungle clearing. The facade of the Hindu temple glows a burnished red in the setting sun, and intricate brickwork reaches to the apex of the tapered column. Ceramics inside this and other temples excavated on Phnom Kulen prove that they remained pilgrimage sites as late as the 11th century—an indicator that the structures continued to influence the rest of the Khmer Empire long after Jayavarman II moved his capital from Phnom Kulen to the Angkor plain and the city’s original population had disappeared.

    Angkor—which Chevance and Evans describe as “an engineered landscape on a scale perhaps without parallel in the preindustrial world”—is a place that inspires superlatives. Achieving its apogee in the late 12th and early 13th centuries, the site, at its peak, was an urban center extending over nearly 400 square miles. Chevance leads me up the near-vertical stone steps of Pre Rup, a soaring tenth-century structure with a platform made of laterite and sandstone. It represents a transition point, a synthesis of the two extraordinary temples we explored on the plateau, Prasat O Paong and Rong Chen. “It is a pyramid with three levels,” Chevance tells me, as we clamber among the deserted ruins in the heat. “On top you also have five towers similar to the ones we saw on the mountain. It is a combination of two architectural styles.”

    As has now become clear, thanks to Lidar, Phnom Kulen, faintly visible on the horizon 25 miles away, influenced far more than the later city’s sacred architecture. To support Angkor’s expanding population, which may have reached one million, engineers developed a water-distribution system that mirrored the one used on the plateau. They collected water from the Siem Reap River, a tributary of the Mekong, that flows from the plateau, in two enormous reservoirs, then built an intricate series of irrigation channels, dams and dikes that distributed water evenly across the plain. Although Angkor’s soil is sandy and not highly fertile, the masterful engineering allowed farmers to produce several rice crops annually, among the highest yields in Asia. “The secret to their success was their ability to even out the peaks and troughs seasonally and annually, to stabilize water and therefore maximize food production,” Damian Evans tells me.

    A jungle yields up its long-buried secrets: When archaeologists conducted Lidar overflights on the Phnom Kulen plateau, the technology effectively stripped away dense forest to produce a new 3D model of sites including the Rong Chen temple (raised rectangles, center of image). The relationship between Phnom Kulen and Angkor Wat—where urban centers are defined by a monumental temple at the center—suddenly became apparent: “They have the same fundamental elements,” says scientist Damian Evans. (5W Infographics. Research by Nona Yates)

    Angkor Wat: Origins, Cambodia

    What is the origin of Angkor Wat? The great temple of that name, and the city in which it is set, are one of the great marvels of the world – but where did it come from, and what were its origins? When exploration began in the 18th and 19th centuries, it was quickly obvious that there was strong Indian influence. The numerous inscriptions were written in an Indian script and many of them were in Sanskrit, the sacred language of the Hindus. Furthermore, the temple was established to Vishnu, a Hindu deity, and also included statues of Buddha. There was clearly strong Indian influence, but did this also imply an Indian invasion?

    In 1922 Albert Foucher was in no doubt of it and spoke of Indians coming to civilize ‘a savage population of naked men’. Later scholars reached a similar conclusion, though more cautiously. Thus George Coedes, the doyen of Angkorian studies who did so much to collect and study the inscriptions and to try and reconstruct a history from them, suggested that there was ‘a steady flow of immigrants that resulted in the founding of Indian kingdoms, using Sanskrit as their sacred language’. How far is this true? In the past generation invasion theories have been under attack should they survive in Cambodia? Just how far was there Indian influence? And what was the condition of the native inhabitants before Angkor rose to prominence? An archaeological project, headed by Charles Higham of the University of Otago in New Zealand and the Thai archaeologist Rachanie Thosarat, is seeking to unravel these problems.

    What is Angkor?
    The secret of Angkor rests in its exceptionally fertile position. It lies just beyond the banks of the Tonle Sap, or Great Lake, which is not only the largest lake in south-east Asia, but also one of the largest in the world. The Tonle Sap is subject to a strange and unusual phenomenon. It lies along one of the principal tributaries of the great Mekong river, but every year at the time of the monsoon, the river goes into reverse, and the water from the Mekong flows back up its tributary, thus increasing the size of the Great Lake many times. When the water level recedes, the land is ideal for rice cultivation in great abundance.
    There are three main features at Angkor. Best known is the impressive temple of Angkor Wat itself, built by Suryavarman II, the greatest of all the kings of Angkor between his accession in 1113 and his death in 1150. However this is only part of the whole complex. There is also the great city, with its walls and temples and houses. It once contained the great palaces, though as the palaces were of timber, none has survived. The third feature, in its way equally remarkable, are the three huge artificial lakes that are found in the vicinity. These are the subject of immense controversy. Were they essentially functional – reservoirs to provide water in times of famine? Or were they ritual? At the centre of each was a temple set on an island: do these reservoirs represent the Hindu mythology?

    When Charles Higham came to investigate the origins of Angkor Wat, he had two main starting points. Firstly, modern politics meant that it was not possible to excavate in Cambodia due to the revolution of the Khmer Rouge. However was it possible to excavate just to the north across the border in modern Thailand? On this subject there is a crucial article in Antiquity (1950) written by Peter Williams-Hunt who had plotted a number of irregular earthworks along the valley of the River Mun. Did these provide the origins of the water management involved in the reservoirs of Angkor? Charles Higham decided to excavate along the Mun river, itself a tributary of the Mekong, the next north to the Tonle Sap River. Three sites in particular proved extremely fruitful.

    Noen U-Loke: The Iron Age and water management
    One of the most remarkable features at Angkor are the huge reservoirs known as barays. These do not appear to have any parallels in India. Are they then the best example of a purely local feature of the Angkor civilisation? Interest in water management was stimulated by Williams-Hunt’s 1950 Antiquity article on irregular earthworks: further examination shows that many of these (see below)were moated sites, with moats rather excessive for any functional purpose.

    However, the most spectacular and fruitful excavation has been at Noen U-Loke, where a trench 200-metres long and up to six metres deep was dug in a single day by a mechanical digger, and hastily examined before it filled up again with groundwater. This procedure was repeated at five other moated sites in the study area by Professor William Boyd, the project geomorphologist. The sediments and the radiocarbon samples revealed that the banks were constructed during the Iron Age, between about 200 BC and 500 AD, to divert and control the rivers that flowed past the settlements. In the interior of Noen U-Loke, large area excavation revealed a cemetery with 125 inhumations, with dates spread over the entire millennium of the Iron Age, beginning in about 400 BC. The most common, though bizarre, type were the rice burials. Here the grave was dug, and the base was covered with a layer of burnt rice. The body was then inserted with grave goods and finally covered with rice. Many sackfuls must have been involved – a spectacular display of conspicuous extravagance – a real potlatch, to adopt an American term.

    Many of the burials were rich in a more conventional fashion. Indeed, one of them went right over the top. He was a young man buried with 75 bronze bangles on each arm, covering armpit to wrist. The finger bones were dense with rings, and the toes bore large bronze rings. Around his waist, he had not one, but three, belts of bronze, and many glass beads. His ear coils were of silver, covered in gold, and he was accompanied by superb eggshell thin pottery vessels. Perhaps most significant of all, there was a single iron knife.

    In comparing the site with the earlier Bronze Age site, the biggest change comes with the animal bones. By now, wild animals were virtually absent and instead, there was a predominance of cattle. Cattle and rice formed the basis of the agricultural economy. There was wide-spread evidence for iron smelting, though surprisingly, there was no evidence for pottery manufacture: the very fine thin pots must have been made elsewhere, presumably by specialist potters. However, there was also evidence for salt manufacture on a commercial scale. Did salt and iron form the currency with which they carried on their exchange? It was a rich community, ready to begin what archaeologists see as the rise to complexity.

    The Origins of Angkor: Indian or Khmer?
    Around 200 AD the pace intensified. In the south of the region, in the Mekong Delta, sites of an altogether larger size began to appear. The largest is that of Oc Eo, a walled city three kilometres long, by 1.5 kilometres wide, surrounded by ramparts and ditches and bisected by canals. In the 3rd century AD, the area was visited by the Chinese, who called it Funan. And from the 5th century onwards, the first Sanskrit inscriptions attest the strengthening of Indian influence.

    Yet the evidence of the inscriptions is ambiguous. Although they are written in an Indian script, they are written in two different languages, and as Charles Higham points out, the two languages are entirely different – as different as English and Japanese. Sanskrit is, after all, one of the Indo- European languages, whereas Khmer is part of the Austroasiatic group, which includes Vietnamese. The high status inscriptions are in Sanskrit, whereas the more mundane ones are in Khmer – the language of the Cambodians. The kings – titled ‘Varman’ – are recorded in Sanskrit, while the workers are mentioned in Khmer, with names such as Dog, Stinker, and Black Monkey. Yet there are hints of a stronger Khmer background, in particular in the use of the word Pon, which means something like ‘Great Lord’, and which appears to be derived from an older Khmer substratum of society. Then around 550 AD, the civilisation in the delta appears to collapse and progress takes place in the valley of the Great Lake. And from 800 AD, Angkor itself began to rise to pre-eminence.

    The Indian influence in the Angkorian civilisation cannot be denied, though one should note that no Indian colony has yet been discovered. However, the Khmer contribution is far more substantial than has been allowed before, and in particular the emphasis on water management maybe derived from local practices. And when Angkor was besieged and finally destroyed by the Siamese in 1431 and the splendour of the court was transferred to the Siamese kingdom (shades of The King and I!) it was the Khmer language and people that survived in Cambodia today.

    Ban Lum Khao: Bronze Age beginnings

    Rice cultivation probably began along the Yangtze valley inChinasometime around 8 – 6,000 BC, but it is not until 4,000 years later that rice cultivation is seen inSouth East Asia. To get a glimpse of life in the Bronze Age, the project began digging a small sector of a large site known as Ban Lum Khao. This soon revealed an impressive cemetery: 110 burials were excavated, containing over 400 complete pots – with most burials containing several pots. Most spectacular were some infant burials set just above the head of an adult, in huge pots up to 0.5 metre in diameter. But even if the burials were more eye-catching, the most interesting part of the evidence came from the underlying settlement.

    Here the important result came from the analysis of the animal and fish bones: the animal bones were mostly of wild animals, suggesting that the occupants were the first settlers moving into virgin territory. Similarly, the fish bones were rather larger than their modern counterparts, indicating that the settlers were probably fishing in rivers which had not been fished before.

    The overall impression, therefore, is that this is still a relatively simple society. No bronzes were found in the burials, though there were signs of smelting: there was little evidence for differences between rich and poor within the burials. The most interesting evidence for trade lay in a number of sea-shell bangles that had been buried with the dead as ornaments and which must have been derived from the sea, 500 miles away. Several of these moated sites have been excavated and two in particular proved very fruitful. Non Muang Kao is a huge site, 50ha in extent, rising seven metres above the surrounding paddy fields: the name means ‘mound of the ancient city’. A section through the

    wide moats that surrounded it suggested that they had been dug created by building banks. These controlled water that flowed past the site. It appears that the site had been surrounded by water in its hey day in the late centuries BC and early centuries AD, and some at least of these moats must have been deliberately created.

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